Cientistas descobriram que o SARS-CoV-2 se espalha como, bem, um vírus entre veados-de-cauda-branca e outros animais selvagens nos Estados Unidos.

As pessoas são a provável fonte, mas isso não significa que o vírus não possa evoluir entre esses animais e, então, se espalhar de volta aos humanos, e pesquisadores estão preocupados sobre o que essa disseminação significa para o risco de futuras pandemias.

Há uma pequena dúvida sobre o SARS-CoV-2, o vírus que causou a pandemia atual, ter vindo de um animal — quase certamente um morcego. E a opinião científica prevalecente é que ali, como um hospedeiro intermediário, um animal de algum tipo, que foi infectado por um ou mais morcegos e depois infectou pessoas.

Também está claro que pessoas podem infectar animais. Bichinhos de estimação como gatos, animais de zoológico como gorilas e leopardo-das-neves e visons podem todos ser infectados. Múltiplos casos foram relatados, e evidências de mudanças nos vírus infectam os visons levaram ao abate em massas desses animais em fazendas de peles.

A espécie mais recente a chamar a atenção dos biólogos da vida selvagem é o veado-de-cauda-branca. Não é de se surpreender que veados de criação pegassem o vírus das pessoas. Qualquer visitante de uma fazenda de veados sabe que os animais se comportam como cabras, enfiando o nariz molhado nos bolsos, mãos e rostos de visitantes humanos ou cuidadores enquanto pedem por comida e guloseimas — e se preparando para a infecção.

Mas como os veados selvagens estão pegando o vírus?

Disseminação viral entre veados

“Se alguém mordesse uma maçã e jogasse ela ou mesmo se eu espirrar em um lenço de papel e deixá-lo cair”, especulou o Dr. Suresh Kuchipudi, do Laboratório de Diagnóstico Animal da Universidade Estadual da Pensilvânia, que ajudou a conduzir um estudo publicado no início deste mês que revelou que um terço dos cervos testados em Iowa entre setembro de 2020 e janeiro de 2021 mostraram evidências de infecção.

Descobriu-se que os esgotos carregam o vírus, então água poluída pode ser uma fonte, ele acrescentou, ou pessoas cuspindo ou contaminando o meio ambiente de outras maneiras. O cervo pode, então, espalhar o vírus de um para o outro.

“Lembre-se de que esses animais são altamente suscetíveis e, enquanto isso, você não saiba a quantidade de vírus que eles precisam ser infectados”, disse Kuchipudi à CNN. “Isso levanta uma questão urgente — sabemos que os cervos estão transmitindo vírus entre si, e então a quem eles estão transmitindo?”

Também é possível que outra espécie esteja pegando o vírus de pessoas e infectando veados.

“Não sabemos o que está acontecendo em nosso próprio país e precisamos descobrir”, disse Hon Ip, do Serviço Geológico dos Estados Unidos, em Wisconsin.

Pontos de alta disseminação viral entre os roedores

Ip e seus colegas testaram animais que encontraram ao redor de uma fazenda de visons que foi o local de um surto em Utah e descobriram que gambás, ratos e outros animais eram suscetíveis a uma variedade de coronavírus.

Eles estavam inicialmente preocupados que o vison, que pegou o vírus que causa a Covid-19 das pessoas, pudesse infectar a vida selvagem local. Eles não encontraram nenhuma indicação disso. “Foi uma surpresa muito agradável”, disse Ip à CNN.

Mas os ratos, guaxinins, gambás e outros animais carregavam muitos outros coronavírus. “O número de coronavírus e a diversidade foram uma surpresa”, disse Ip.

“Nossas descobertas indicam uma prevalência inesperadamente alta de coronavírus entre os animais domésticos e selvagens testados em fazendas de visons e levantam a possibilidade de que essas operações possam ser potenciais focos de transbordamento viral transespécie no futuro e o surgimento de novos coronavírus pandêmicos”, escreveram eles em um relatório publicado na revista Viruses em outubro.

Pesquisadores como Ip e Kuchipudi dizem que muito mais estudos como esse são necessários.

CNN